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Introdução ao Linux e ao Software Livre

João Miguel Filipe da Silva Neves

31 de Dezembro de 1998

Introdução

A partilha de conhecimentos sempre foi natural ao longo da história da humanidade. Ainda hoje em dia qual é a pessoa que se admira quando um amigo ou conhecido nos explica algo que não conhecemos, ou nos recomenda um almoço ou um jantar ?

No mundo digital esta partilha de conhecimentos sempre foi aceite como natural nas primeiras dcadas. Quando a indstria comeou a investir no que anteriormente era um meio exclusivamente acadmico gerou-se uma revoluo que poucos analisaram na altura os seus prs e contras. Foi essa a origem do mercado da informtica como o conhecemos.

No entanto alguns auto-intitulados rebeldes resistiram a essa revoluo. Um dos mais proeminentes membros Richard Stallman, fundador da Free Software Foundation e principal mentor do projecto GNU1.

Software livre

H mais de 20 anos que Stallman defende que as pessoas devem usar software livre, ou seja, software cujo cdigo-fonte esteja disponvel e seja possvel distribu-lo e modific-lo sem necessitar de quaisquer autorizaes ou do pagamento de qualquer tipo de royalties.

Para um programador, as vantagens deste modelo so bvias: a reutilizao de software j feito, a possibilidade de corrigir erros cometidos pelo programador original e a capacidade de fazer a manuteno do software para alm do interesse do programador original.

Para o utilizador final as vantagens advm das vantagens que os programadores tm. O produto final tem mais qualidade, mais funes e menos bugs2. Alm disso o programador que faz inicialmente um programa e tem, directamente, uma resposta dos seus utilizadores, seja o pedido de novas funes, seja o pedido de correo de erros, sente-se realizado por saber que h quem no s ache til o que fez como se digne a dispender o seu tempo para a melhoria do seu programa. O resultado um crculo vicioso em que o programdor sente-se motivado e vai melhorando o seu programa, e o nmero de respostas que obtem dos seus utilizadores cujo nmero vai aumentando devido melhoria do programa.

O projecto GNU

Debaixo da alada da Free Software Foundation foi criado o projecto GNU. O objectivo do projecto definido partida o de criar um sistema operativo completo baseado apenas em software livre. Assim, ao longo de mais de uma dezena de anos, tm-se desenvolvido ao longo dos anos centenas de aplicaes diferentes que servem de base a um sistema operativo.

Linux

Apenas menos de 5 anos foi iniciado o desenvolvimento do ncleo do sistema operativo do projecto GNU. Entretanto na Finlndia no incio desta dcada um jovem estudante de 21 anos chamado Linus Torvalds iniciou a criao do ncleo de um sistema operativo para usar no seu primeiro computador pessoal. Impressionado com as capacidades e a qualidade do gcc, o compilador de C do projecto GNU, decidiu disponibilizar o seu trabalho como software livre.

Nos primeiros meses obteve pouco mais de uma dezena de utilizadores, tendo demorado quase um ano at obter as primeiras contribuies de cdigo dos utilizadores. A partir da foi um perfeito furaco, ao fim de mais um ano j se contavam s centenas os utilizadores e o nmero de programadores ia pelas dezenas. Hoje em dia largas centenas de programadores cooperam na manuteno e desenvolvimento do ncleo e milhes de pessoas utilizam-no.

No ltimo ano as distribuies, que adicionam centenas de aplicaes ao ncleo de modo a que um utilizador normal consiga utilizar o seu computador sem ter de saber todos os seus bits, de Linux em termos de vendas atingiram o incrvel nmero de 17,2% do mercado mundial de servidores e 2,5% do mercado mundial de computadores pessoais. Nmero impressionantes de vendas, que se tornam ainda mais impressionantes se notarmos que estes nmeros ignoram o facto de que as distribuies esto disponveis para download da Internet e que cada cpia pode ser usada para instalar quantos computadores se quiser.

O futuro

Ningum sabe o que vai ser o futuro, mas os desenvolvimentos dos ltimos anos permitem-nos no mnimo prever alguma da evoluo futura. O crescimento em termos de mercado e da utilizao na indstria um facto assegurado. O crescimento da capacidade de desenvolvimento e manuteno vai aumentar.

A recente adopo de software livre na India e no Mxico faz antever um crescimento exponencial deste tipo de software num mercado em que os preos do hardware so cada vez menores e o custo do software comercial normal ultrapassa-o facilmente.

Vivem-se neste momento em tempos interessantes em que as maiores companhias da indstria informtica (IBM, SUN Systems, Silicon Graphics, Netscape, American Online, etc.) esto a aumentar o seu apoio ao software livre. O nmero de utilizadores passou os milhes e encontra-se em franco crescimento. O software livre deixou de ser uma brincadeira de um grupo de programadores para ser software que normalmente ultrapassa hoje em dia solues comerciais equivalentes em termos de qualidade, fiabilidade e funcionalidade.

Acredito que num futuro prximo o software livre ser um standard, no s pelas vantagens que traz quer aos utilizadores, quer indstria, mas principalmente pela alta capacidade de evoluo e a qualidade e quantidade dos recursos que capaz de disponibilizar para uma determinada tarefa. O futuro dir se estou certo, mas espero que sim.



Notas de Rodapé

... GNU1
GNU's Not UNIX
... bugs2
erros de programaçãoo